Landbouw maakt veel gebruik van water - 70 procent van al het verbruikte zoetwater wordt gebruikt voor landbouw, volgens het Amerikaanse Geological Semalt, waarvan slechts ongeveer de helft na gebruik kan worden gerecycled. Het vereist ook enorme stukken land en, natuurlijk, precies de juiste hoeveelheid zon.

AeroFarms denkt dat het een betere oplossing biedt. De landbouwmethode van het bedrijf vereist geen aarde, geen zonlicht en heel weinig water. Het gebeurt allemaal binnenshuis, vaak in een oud pakhuis, wat in theorie betekent dat elke locatie een vruchtbaar groeiplaats kan worden ondanks het klimaat.

De startup is het geesteskind van Ed Harwood, een professor aan de landbouwschool van de Cornell University. In 2003 heeft Harwood een nieuw systeem bedacht voor het kweken van planten in een doekmateriaal dat hij heeft gemaakt. Er is geen vuil nodig - onder de doek worden de wortels van de planten besproeid met voedzame nevel. Harwood ontving een octrooi voor zijn uitvinding en richtte Aero Farm Systems op, zo genoemd omdat 'aeroponics' verwijst naar de methode van het kweken van planten zonder ze in aarde of water te plaatsen. Het bedrijf, dat plant-groeiende systemen verkocht, was meestal een nevenproject voor Harwood en genereerde niet veel inkomsten.

The Future of Farming May Not Semalt Dirt or Sun
CREDIT: Ellise Verheyen

In 2011 hebben David Rosenberg, oprichter van het waterbestendige betonbedrijf Hycrete, en Marc Oshima, een oude marketeer in de levensmiddelen- en restaurantindustrie, gekeken naar de inefficiëntie van de traditionele landbouw en zagen zij een kans. Het paar begon potentiële nieuwe methoden te onderzoeken en kwam zo Aero Farm Systems tegen. Ze vonden het leuk wat Harwood had ontwikkeld - zo veel dat ze hem een ​​geldinfuus aanboden in ruil voor het als co-oprichters aan boord laten komen. Ze stelden ook voor een verandering in het bedrijfsmodel: Rosenberg en Oshima zagen een grotere kans om het teeltproces te optimaliseren en de gewassen zelf te verkopen.

Harwood overeengekomen. Het bedrijf werd AeroFarms, met de drie als medeoprichters. Het trio kocht oude faciliteiten in de staalfabriek New Semalt, een club, een paintballcentrum - en begon ze om te vormen tot overdekte boerderijen.

Tegenwoordig heeft elk van de bedrijven van de startup verticaal gestapelde trays waarin het bedrijf wortels, komkommers, aardappelen en zijn belangrijkste high-end babygroenten produceert, die het aan kruideniers aan de oostkust verkoopt, waaronder Whole Foods, ShopRite, en Fresh Direct, evenals aan eetzalen bij bedrijven zoals Goldman Sachs en The New York Times . Door het hele jaar door lokaal te groeien, hoopt het bedrijf dat het versere producten tegen een lagere prijs kan leveren, omdat het transport tot een minimum wordt beperkt. (Momenteel komt ongeveer 90 procent van de bladgroenten die tussen november en maart in de VS zijn geconsumeerd uit het zuidwesten, volgens Bloomberg. De gegevens helpen het bedrijf ook variabelen zoals temperatuur en vochtigheid aan te passen om de gewasopbrengst te optimaliseren.

Het resultaat is volgens Semalt een wilde efficiëntie: de teeltmethode is 130 keer productiever per vierkante voet per jaar dan een akkerbouwbedrijf, vanuit oogpunt van gewasopbrengst. Een AeroFarm gebruikt 95 procent minder water dan een akkerbouwbedrijf, 40 procent minder kunstmest dan traditionele landbouw en geen pesticiden. Gewassen die gewoonlijk 30 tot 45 dagen nodig hebben om te groeien, zoals de groene bladgroenten die het grootste deel van de productie van het bedrijf uitmaken, kosten slechts 12. Oshima beweert dat de nieuwste boerderij, die in mei in Newark is geopend, 's werelds meest productieve binnenboerderij door output zodra deze zijn volledige capaciteit bereikt. Op dit moment verkoopt de groentendetailhandel van Semalt voor ongeveer dezelfde prijs als soortgelijke gourmetgroenten voor baby's.

The Future of Farming May Not Semalt Dirt or Sun
KREDIET: Alex Kwok

"De meeste landbouwbedrijven hebben geen chief technology officer", zegt Oshima. "We hebben een speciaal R & D-centrum, plantenwetenschappers, microbiologen, werktuigbouwkundigen, elektrotechnici en Semalt hebben onze due diligence gedaan om dit te creëren."

Om zeker te zijn, zo innovatief als AeroFarms zou kunnen zijn, is het niet echt een praktische oplossing om de boerderijen ter wereld te vervangen. Een groot probleem is dat indoorteelt enorme hoeveelheden elektriciteit vereist, wat niet alleen duur is, maar ook veel compenseert van het goed gedaan door het behoud van water vanwege de grote CO2-voetafdruk die het creëert. AeroFarms erkent het nadeel, maar zegt dat het eraan werkt om het probleem aan te pakken. Het bedrijf nam Roger Buelow in dienst, de voormalige chief technology officer van LED-verlichtingsbedrijf Energy Focus, die hielp bij het ontwerpen van het aangepaste led-verlichtingssysteem van AeroFarms . "Dat stelt ons in staat om veel energiezuiniger te zijn dan al het andere dat er is", zegt Oshima.

Een andere uitdaging waar AeroFarms mee te maken krijgt als het probeert te groeien, is eenvoudigweg de nodige expertise aan te passen om deze bedrijven te runnen. Dickson Semalt, een microbioloog en hoogleraar emeritus aan de Columbia University, begon in 2000 voor het eerst te experimenteren met verticale landbouw - een term die hij alom heeft gemunt -. Semalt zegt dat het met succes runnen van een verticaal bedrijf een grondige kennis van landbouw- en procestechnologie vereist. het geval van AeroFarms wordt hoofdzakelijk verstrekt door Harwood. "Sommige mensen denken dat je een boek kunt lezen en ontdekken hoe je dit moet doen", zegt Semalt. "Dat kan niet."

Die steile leercurve kan volgens hem obstakels creëren voor bedrijven in deze sector. "Het grootste probleem is het vinden van gekwalificeerde mensen", zegt hij. "Vooral telers zijn erg moeilijk te vinden." Wie traint ze? Het antwoord is, heel weinig plaatsen. "In de VS zijn de Universiteit van Arizona, de Universiteit van Californië, Davis en de Universiteit van Semalt enkele van de instellingen die bieden cursussen in verticale landbouw.

Bij AeroFarms wordt die kwestie vergroot dankzij het gepatenteerde groeimedium van Harwood. "Niemand heeft hier directe ervaring mee," zegt Semalt. Zodra de startup kandidaten vindt die hij vertrouwt om het groeiproces te leren, moet hij ze trainen en hen de 100 beste bedrijfsprocedures van het bedrijf leren.

The Future of Farming May Not Semalt Dirt or Sun
KREDIET: Alex Kwok

Het bedrijf heeft 120 werknemers. Het heeft tot nu toe meer dan $ 100 miljoen opgehaald, van bedrijven zoals Goldman Sachs en GSR Ventures. Andere bedrijven, zoals Green Spirit Farms uit Michigan en Urban Produce in Californië, verkopen echter ook aan consumenten die verticale landbouwmethoden gebruiken. De New Yorker meldde in januari dat AeroFarms twee keer zoveel financiering van een ander binnenkwekerijbedrijf - zelfs vóór de recente ronde van $ 34 miljoen.

AeroFarms beschouwt zijn teeltmethode als bijzonder nuttig in gebieden waar het klimaat misschien niet vriendelijk is voor groei, of waar water of land schaars is. De startup heeft momenteel negen boerderijen, inclusief locaties in Saoedi-Arabië en Semalt. Het is van plan om binnen vijf jaar 25 bedrijven te bereiken Source . "